Blainville’s beaked whale

The Blainville’s beaked whale (Mesoplodon densirostris), or dense-beaked whale, is a very rare whale species to spot, to observe, and so to photograph! The reason why is that Blainville’s beaked whale live for almost 90% under the water surface. This whale species is named after the French zoologist Henri de Blainville who described this species in 1817.

Before I give you more detailed information about the Blainville’s beaked whale it’s now realy time to share with you that Dutch people gave strange names to whales in the past and we still do so! Let’s get it started what I exactly mean: A whale is for instance not a fish! In the Netherlands we call for example a common Fin whale a Vinvis. Second: A Blainville’s beaked whale is in Dutch language called a Blainville spitssnuitdolfijn. It’s not a dolphin but it is an unique whale species that belongs to the Ziphiidae family and not to the Delphinidae family at all! So the Ziphiidae whale group, where the Blainville’s beaked whale belongs to, is biology wise an own group that contains 23 whales species.

Blainville’s beaked whales have a robust body and their dorsal fin is small and is set about two-thirds on the back of their body. On the water surface you can see that their dorsal fin sides are brownish or bluish-grey changing abruptly to light grey ventrally. Another characteristic mark are their small flippers compared with their body length and weigh. Their beak is a moderately long and the melon comparatively small but not round. Their mouthline is distinctive with an abrupt rising step at mid length. The small tip of their massive tooth erupts from each side of their lower jaw within adult males. These teeth tilt forward and rise above the upper jaw. Their colour pattern is subtle and countershaded.

Adult Blainville’s beaked whales often have scars all over their bodie because of the prey they hunt on. Like other members of the ziphiidae (toothed whales) Blainville’s beaked whales feed mostly on squid but they may also hunt on deep water fish like the black scabbardfish (Aphanopus carbo). Blainville’s beaked whales occur in very small groups of 3 till 7 individuals and does a group consists of one adult male together with a small group of females and calves. Subadult Blainville’s beaked whales appear to stay in separate groups and these whales have one of the most sensitive hearing of all whales.

The dives of Blainville’s beaked whales feature long dive times and very short water surface intervals. These whales are among the longest and deepest divers of any cetacean together with the deepest documented dive being recorded at 1599 meters. So thats realy close to the dive record of a Sperm whale. This species dives primarily to forage for food in the deep Ocean and they are usually diving till depths of 800 meters when foraging.

Adult Blainville’s female beaked whales reach 4.7 meters in length and male Blainville’s beaked whales can reach lenghts of 5.9 meters in lenght. The approximately weigh of this species up to 900 KG. Blainville’s beaked whales reach sexual maturity at the age of 9 years old and a mature female will give birth to a single calf once in the 2 years. Her calf is at birth already about 2 meters in lenght and weighs about 60 KG. Finally the life span is unknown for the Blainville’s beaked whales.

In winter 2019 I spotted the Blainville’s beaked whales myself and not just one of them but 3 individuals! Surprising enough they were right in te front of the coastline of Funchal (Madeira) and it concerned a male, female, and a calf. A very beautiful observation and for sure of a very rare whale species for the first time and even on photo for me.

De Blainville spitssnuitdolfijn (Mesoplodon densirostris) is een heel bijzondere en zeldzame walvis om te kunnen zien, te observeren, maar vooral om te kunnen fotograferen! De reden waarom is simpel: De Blainville spitssnuitdolfijn leeft namelijk voor 90% van zijn leven onder water en komt deze walvissoort dus maar 10% van zijn leven aan het wateroppervlakte. De Blainville spitssnuitdolfijn is vernoemd naar de Franse zoöloog Henri de Blainville die deze soort heeft beschreven in 1817.

Voordat ik meer informatie geef over Blainville spitssnuitdolfijnen vind ik het bij deze walvissoort belangrijk te benoemen dat Nederlanders in het verleden vreemde naamgevingen hebben gegeven aan walvissen in het algemeen. Om te beginnen is een walvis geen vis maar zit het woord vis in een aantal walvissoorten namen zoals bijvoorbeeld de vinvis. Daarnaast is de Blainville spitssnuitdolfijn geen dolfijn maar een eigen unieke walvissoort. Deze walvissoort (Ziphiidae), waar de Blainville spitssnuitdolfijn onder valt, valt namelijk niet onder de dolfijnachtigen (Delphinidae). De Ziphiidae walvis groep is biologisch gezien een eigen walvissoort en bestaat uit 23 verschillende soorten spitssnuitdolfijnen.

De Blainville spitssnuitdolfijnen hebben een kort gedrongen lichaam en je kunt ze herkennen aan hun rugvin die zich op twee derde van het achter lichaam bevind. Zodra de Blainville spitssnuitdolfijnen zich aan het wateroppervlakte begeven kun je ze herkennen aan hun rugvin die een bruine, buin grijze, kleur heeft. Een ander kenmerk waaraan je ze kunt herkennen zijn hun bijzonder kleine voorvinnen ten op zichte van hun gedrongen lichaam. De bek van de Blainville spitssnuitdolfijnen is relatief lang en heeft heeft een beetje de rondingen die een meloen ook heeft. Je vindt deze vergelijking overigens ook terug bij de Griend. De lijn van de bek is heel anders dan bij andere walvissoorten omdat deze een abrupte wijking heeft naar voren zoals de snavel van een vogel. De bek eindigt in een smalle puntige snuit waarbij er bij de volwassen mannelijke Blainville spitssnuitdolfijnen er 2 grote tanden zichtbaar zijn in de onderkaak. Deze tanden steken naar voren en komen boven de bovenkaak uit.

Volwassen Blainville spitssnuitdolfijnen hebben veel littekens op hun lichaam maar niet zoveel zoals bijvoorbeeld de Grijze dolfijn. Deze littekens ontstaan door de prooi waar ze op jagen en komt dit ook voor bij de andere 22 soorten van de ziphiidae. Blainville spitssnuitdolfijnen jagen op inktvis en diepzee vissen zoals bijvoorbeeld de zwarte haarstaartvis (Aphanopus carbo). Blainville spitssnuitdolfijnen leven in groepen van 3 tot 7 walvissen en bestaat een groep meestal uit 1 mannelijke Blainville spitssnuitdolfijn gevolgd door diverse vrouwelijke Blainville spitssnuitdolfijnen met hun kalveren. Uitzondering hierop zijn de jonge mannelijke Blainville spitssnuitdolfijnen. Die reizen vaak samen in een groep net zoals jonge mannelijke potvissen dat doen. Blainville spitssnuitdolfijnen schijnen een heel sensitief gehoor te hebben. Waarschijnlijk het meest hoog sensitieve gehoor van alle walvissoorten.

Wat deze walvissoort zo bijzonder maakt is dat ze bijzonder diep kunnen duiken en ook lang onder water blijven. Het duikpatroon van de Blainville spitssnuitdolfijnen bestaat uit lange en diepe duiken met maar heel korte intervallen aan het wateroppervlak. Blainville spitssnuitdolfijnen zijn een van diepst duikende walvissen en is de diepste duik ooit gemeten 1599 meter diep. Dit is bijna dezelfde diepte waar potvissen naar toe duiken voor hun voedsel. Echter jaagt de Blainville spitssnuitdolfijnen normaal gesproken tot gemiddelde dieptes van 800 meter omdat daar de meeste prooidieren zijn.

Volwassen vrouwelijke Blainville spitssnuitdolfijnen zijn gemiddeld 4.7 meter lang en de mannelijke Blainville spitssnuitdolfijnen worden gemiddeld 5.9 meter. Het gemiddelde gewicht van een volwassen Blainville spitssnuitdolfijn is bij deze lengte ongeveer 900 KG. Blainville spitssnuitdolfijnen zijn volwassen wanneer ze de leeftijd van 9 jaar hebben bereikt en krijgen de vrouwelijke Blainville spitssnuitdolfijnen eens in de 2 jaar een kalf dat bij de geboorte dan al bijna 2 meter lang is en gemiddeld 60 KG weegt. Wat de gemiddelde levensduur is van Blainville spitssnuitdolfijnen is tot nu toe weinig bekend.

In de winter van 2019 heb ik zelf een groep van 3 Blainville spitssnuitdolfijnen kunnen observeren, en fotograferen, vlak voor de kust van Funchal (Madeira). Deze groep Blainville spitssnuitdolfijnen bestond uit 3 walvissen waarbij het overduidelijk was dat dit een mannelijke, vrouwelijke, en een Blainville spitssnuitdolfijnen kalf was. Het was een bijzondere observatie en het was prachtig om deze walvissen te zien.